百度AI是否浪费了1场收购和1年时间?
2018-05-15 14:41:10
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来源:36氪

文 | 孙然

编辑 | 杨轩

1 百度AI的两条腿

2018年春节前,百度CEO陆奇召开了一次高层年度总结会,说刚过去的一年有两个遗憾:“其中之一是渡鸦的收购太过草率,很多(收购)以后怎么做的东西都没想清楚。”一位百度内部人士告诉36氪。

2017年2月,百度以据说数千万美元收购渡鸦(官方未公布金额,鲸准数据称为2亿人民币),一个由90后吕骋带队创业的100多人的人工智能团队——当时不少人对这桩收购议论纷纷——被认为证明了百度“All-in AI”、“决战AI”的决心。

陆奇当时在内部邮件中曾称:“收购渡鸦对于奠定百度智能交互平台的领先优势,以及打造软硬件一体化的核心竞争力有着非常重要的意义。吕骋加盟之后将主要负责百度智能硬件业务,并协同度秘打造极致创新体验的产品,加速度秘OS的对外输出进度,助力百度人工智能生态的搭建。”

就在宣布收购渡鸦的同时,百度将度秘团队升级为和渡鸦平行的度秘事业部。渡鸦和DuerOS,成为百度AI战略软硬一体化的两条腿。

代表百度硬件这条腿的渡鸦,首份成绩单在2017年11月召开的、一年一度的百度世界大会,以及今年1月的CES上亮相:一款百度All-in AI战略下的入口级交互硬件。换句话说,一款智能音箱。

在由亚马逊智能音箱Echo带领的风潮中——Echo搭载着亚马逊语音识别助手Alexa,百度渡鸦智能音箱+DuerOS的配置也是类似——至少4家中国互联网公司抢先“All-in AI”的百度,推出了竞品,包括阿里巴巴和小米。

市场期待渡鸦团队做的Raven H智能音箱应该是锋利的、市场反应掷地有声,最重要的是要能代表百度“AI巨头”的地位。

过去一年,“百度智能硬件事业部”的头衔给渡鸦带来了不小的压力。这意味着渡鸦要承担的任务,是做出能搭载DuerOS平台技术的入口级硬件,让它作为官方Demo,吸引硬件厂商加入。一旦智能音箱销量够大,硬件、内容、服务随之而来,生态就会像滚雪球一样增长迅速,让百度拥有一个AI时代的“安卓”、一个操作系统。

而一个AI时代的“安卓”,可能让百度摆脱过度依赖广告的盈利模式——百度广告业务在过去几年一边陷入魏则西事件带来的质疑中,一边因为没有手机端的超大流量App,在信息流广告的竞争中死死被今日头条压住一头。

仅从渡鸦Raven H非常不同于其他音箱的外观,也能看出渡鸦团队迫切地希望用产品证明自己。《华尔街日报》也给了Raven H“Best of CES的极高评价,然而中国市场对Raven H的产品定位和售价质疑不断。

Raven H的宣传照

“谁会花1699元买台智能音箱呢?”Raven H的价格令人不解,超过了天猫精灵、小米的小爱音箱、出门问问的Tichome音箱、猎豹的小豹AI音箱、Rokid等几款主流的产品。

而出产自阿里巴巴人工智能实验室的天猫精灵,去年双十一靠99元的补贴价格大卖了100多万台。这看上去更像是巨头的策略。

而小米出品的小爱音箱,售价299元,一直处于缺货状态。有小米内部人士对36氪透露,小米的策略是把一台小爱音箱的毛利控制在1元至10元左右。

而渡鸦一直强调的极致的性能、时尚和极客感,伴随着高成本,这意味着难以快速卖出高销量。

百度和阿里选了两条不一样的路。无论外部市场还是百度内部,都在不停发问,渡鸦此时的定位是百度和市场需要吗?

在CES期间的媒体沟通会上,因为Raven H受到质疑,渡鸦创始人吕骋的情绪有些激动,“如果百度的智能硬件做不好,你们就都来找我!”

最终在今年3月,这些质疑体现在百度的组织架构调整之中。

陆奇成立了新的一级部门“智能生活事业群组”(Smart Living Group,简称SLG),亲自担任总经理,此前,只有陆奇最看重的智能驾驶事业群组(IDG)有此待遇。

新成立的SLG不仅依然把百度智能硬件事业部(即渡鸦)和度秘事业部(即DuerOS开放平台)并入其中,值得注意的是,还新增加了一支名为“硬件生态渠道部”的团队,挖来了原小米音频产品线负责人、前小米电视副总裁杨永成带队。

“硬件生态渠道部”的职能是“专注于第一方硬件的量产、电商建设和渠道拓展”。简单说,它负责百度自造的硬件产品,这个定位和渡鸦是部分重合的。一部分原渡鸦团队的员工,也转岗到了这个新部门。

渡鸦则由百度智能硬件事业部变为为Raven Studio工作室,专注于前沿产品形态的探索。这与一年前渡鸦初被并入百度时“负责百度智能硬件业务”的定位,显然不同。

渡鸦的角色从担当重任,变为前沿探索。也可以说,它在百度的地位边缘化了。

换句说,百度对过去一年自己在智能硬件产品入口抢夺战的表现并不满意,渡鸦的地位变化,背后是百度对自己AI业务的重新思考。

2 百度的年轻人情结

为什么百度要对一个新并购进来的、此前尚无具体成绩的90后团队寄予厚望?

一位接近渡鸦并购案的人士告诉36氪:渡鸦是李彦宏看中的项目,快close时陆奇才过来;但陆奇在微软时期就跟吕骋有过交流,两个人很欣赏彼此的个性;至于决定收购渡鸦,是因为百度之前自己做“软硬结合”产品的人特别少。

在过去几年,百度并不是没有尝试过自己做智能硬件。

公开资料显示,曾经的百度云创新实验室旗下,有过两个独立品牌,Dulife和小度Family,均成立于2013年。前者做针对于人体健康的智能可穿戴设备,小度Family是个智能家居平台,曾推出小度wifi、小度路由器、百度影棒、小度立耳目云摄像头、小度TV伴侣来打头阵。甚至,百度还做过智能自行车“DuBike”。

当时的百度云的负责人侯震宇,原计划围绕Dulife和小度Family整合一支集硬件、软件、云服务为一体的团队,在2014年下半年引爆智能家居行业。但这些项目,最终或悄无声息,或不了了之。

“因为没有人接手,百度很多方向的产品,有时候莫名其妙就消失了。”一名百度内部人士对36氪说。

这是百度收购渡鸦的背景。

另一个背景是,在百度收购渡鸦之时,正是亚马逊Echo成为现象级产品之时:2016年前9个月就卖出了200万台。在此之前,AI领域没有成为风口、能真正打动消费者市场的产品。

而被百度收购前夕的渡鸦,在2016年11月,刚发布了RavenH-1,一款软硬结合智能控制中枢,它可以把家里的电器都连接起来。这对于百度多少是有吸引力的,彼时百度有DuerOS平台技术,但还缺乏一款能搭载DuerOS的自研的入口级硬件。

百度的紧迫感成就了吕骋和渡鸦的机遇。年仅26岁的他被选中成为百度智能硬件事业部总经理。

百度内部人士对36氪说,百度内部普遍认为,李彦宏喜欢用有想法的年轻人。

早在2014年,李彦宏就在百度启动了“少帅计划”,在全球范围内寻找30岁以下的人才,提供T9甚至T10职级,年薪百万上不封顶。

从早年间的“太子”李明远、2016年末通过1亿元全资收购引入的25岁副总裁李叫兽,到渡鸦到吕骋,延续着同一套用人的审美。

“他们跟Robin比较像,年少成名,有海外或良好的教育背景。”上述百度员工评价。

更重要的是,李彦宏看中年轻人能为百度带来的产品突破。李明远、李叫兽、吕骋,分别关联着百度历史上最辉煌的产品之一的百度贴吧,百度主营的广告的新增长点信息流广告,以及AI大战略的核心产品智能音箱。

现在的百度很需要年轻人,这跟陆奇的想法一样。陆奇在一次新风会上回应“为何百度的产品都是中规中矩”。

“我认为整个公司产品领军人物的年轻化是当务之急……文化和氛围一定要改,我们从产品上看到的文化太讲技术、数据,体验和设计都讲得不够。从我观察到的整体机制看,我们对领军人物放权不够,他们发挥空间不够大。”他担忧百度的EStaff离主流用户人群太远了,“我每天都在玩各种App和游戏,但是体验不到年轻人的感受。”

迅雷创始人、松禾远望基金创始合伙人程浩曾对媒体评价,“百度在并购后的整合方面一直做得不太好,很多并购进来的团队都呆不了多久。既没有像腾讯并购Foxmail而带来张小龙,也没有像阿里并购UC而带来俞永福,这是百度需要思考的地方。”

今年4月,百度以1亿人民币并购进来的李叫兽发布离职信,黯然离开百度。这位25岁的百度历史上最年轻副总裁,在百度度过了16个月。据说他的离开是因为KPI没有完成与百度的对赌,以及书生气的他并不适应大公司的人事环境,相对于他的理论水平,他缺乏足够的实践经验。

相比之下渡鸦获得了更多保护。百度在收购时就在试图给予渡鸦更多自由度,让其规避直接并入大公司体系可能遭遇的不融洽。“百度希望渡鸦继续独立运作,如果直接并入大公司,可能就会丧失创业公司创新的活力。”前述接近并购案的人士说。

进入百度至今,渡鸦一直在远离百度西二旗总部的原址侨福芳草地办公,除了吕骋会定期跟陆奇汇报,以及产品对接,两边的员工接触并不算很多。

这种放权,或许就是渡鸦最终的产品出人意料的原因:1699元。

3 酷产品v.s.好战略

一位智能音箱业高管曾对36氪不客气地吐槽,渡鸦Raven H本身更像是一场公关宣传 ,“渡鸦起码会耽误百度两年时间。”

这种批评意见,意指Raven H好看但不实在。

Raven H

智东西曾报道,包括渡鸦、DuerOS和供应链体系在内,都参与了Raven H的开发和生产,从敲定设计图纸到公布产品,前后只用了87天。其中45天花在调试名为Kalix的高温尼龙玻璃纤维复合材料上,它造价昂贵且极难落地到产品,但质感好于普通的PC材料,且可以减少震感提供更好的音质。

渡鸦讲了一套追求极致的产品逻辑:音质好;与众不同的顶部Touch控制面板设计,以及Touch面板下方并不是一整块灯光板,而是361颗单独镶嵌的LED小灯泡;甚至用色,也颇为考究。

“光是Raven H选的几个颜色,成本就不低。”一位硬件从业者觉得渡鸦的钱,并没花在刀刃上。由此推高的成本,会让普通消费者望而却步。

吕骋是个张扬,言辞大胆的人。一位知乎网友说自己曾参加过2015年8月渡鸦的一次线下活动,吕骋在会上说,“百度根本没有创新,百度有个team,每天做的事就是抄谷歌,我去找百度一个高级工程师谈,他看了我们的App后很赞赏,说这么牛的东西你直接拿到楼上可以卖给李彦宏了。”“那些大公司上了年纪的工程师很难理解什么才是好玩的产品,用户也不太懂,我们会给他们好的产品。”

那时候渡鸦已经成立了3年,有一款能用语音控制的音乐应用乐流产品,一款名为Music Flow的音乐播放器。它把办公室设立在走艺术路线的侨福芳草地。吕骋极其重视设计感,专门花了几百万改造天花板。

渡鸦在芳草地的办公室

“他这个人个性很偏执,尤其对于产品”,一位接近他的人如是评价。

渡鸦标榜原创精神和设计感,让国内的创业者好奇的同时也感到一丝矛盾:这个项目看上去似乎很厉害,但并没有市场普及度很高的产品。

在进入百度后,这些似乎也没有变过。一位渡鸦员工告诉36氪,吕骋在做Raven H时在内部强调说,从渡鸦出去的东西绝对不能是体验一般的。

同时,进入百度的8个月里,竞品的消息接连传来:该年5月,跟渡鸦定位最接近的Rokid发布新品“月石”;7月,小米发布智能音箱小爱同学;8月,出门问问发布了Tichome;10月20日,阿里巴巴启动了天猫精灵双十一大促。

渡鸦绷紧了弦去追赶新品上市的时间窗口。渡鸦曾对媒体提到一个细节:“一位结构负责人在工厂一呆就是两个月,全身心参与到硬件打磨生产的全过程,由于长期熬夜以及工厂生活直接工作到心律不齐,为的是能够尽快赶出产品。”

在这个过程中,所有重要对手的定价和配置都已经做出来了,那么百度究竟怎么看待这些竞品,尤其是促销价99元、在11月11日早9点前就突破了100万的天猫精灵?

一款被《华尔街日报》评价为“best of CES”的产品,虽然对渡鸦和吕骋个人的资历可能是加分项,但对百度这家公司来说呢?

从结果来看,似乎就像陆奇说的一样,百度给了吕骋这位年轻的硬件部门负责人包容。

即使这款产品在百度内部遭遇了吐槽。“因为体验问题,发货问题,百度内部也有不少员工退货。”一位百度员工说。

“第一次看到吐槽的时候,我把内网上的内容都看了一遍,”在内部分享上,陆奇表示部分原因是线下体验店造成了不良的用户体验,需要改进。陆奇并未全盘否定渡鸦的产品,“从产品体验来看,百度和其他美国公司,微软也好、谷歌也好,基本都适用数据来衡量体验的……但有很多用户体验不能单靠数据来衡量,特别是在创新过程当中,数据只是作为手段之一。”

4 智能生活,和重回900亿美元市值的百度

如果以百度AI硬件的成败,来问责渡鸦这个年轻的团队,其实未见得公平。

更值得反思的,是百度作为一家巨型公司,在自己至关重要的AI业务上,是否应该押宝在一个刚并购进来的年轻团队上?当并购了这样一个年轻团队后,又该对这个团队设立何种目标、如何掌握放权和控制之间的平衡?

以及更关键的,百度自己在“smart living”AI业务上的战略和战术究竟是什么?

虽然陆奇在言辞上依然对渡鸦保持着宽容,但显然,如今百度已经不全然押宝在渡鸦这个团队上了。

3月26日,百度投资的智能硬件公司小鱼在家推出了一款智能视频音箱,一改此前命名为“小鱼”的惯例,取名为“小度在家”。同时,百度宣布领投了小鱼在家C轮融资。业内认为,百度最终会控股乃至收购小鱼在家。

一位业内人士判断,小度在家599元的价格,基本与供应链成本持平。他认为百度一定为小鱼做了补贴。而一位百度内部人士对36氪确认,补贴确有其事。

种种迹象都意味着小鱼在百度眼里的地位更上了层台阶。另据36氪了解,此前小鱼在家和百度美国研发团队已经协同办公,一起研发产品。

小鱼在家从未公布过自己的确切销量,不过百度官方称,与小鱼在家合作推出的“小度在家”受消费者喜爱。

据36氪所知,包括渡鸦、百度投资的小鱼在家在内,百度内部现在出现了多个部门在研发AI音箱类产品,其中一个名为创新产品研究室的部门正在秘密研发一款儿童音箱。

这有些不同寻常。百度的一贯风格是集中力量办大事,把一个任务的资源集中给一个队伍。不像腾讯,喜欢搞赛马机制。即几个团队同时做,谁先做出来,谁做得好,就推谁的。但今年,百度的风格有了变化。

此外,百度还新投资了硬件厂商创维和极米。

据百度2018年Q1财报,DuerOS生态已与包括创维、海尔、极米在内的160家企业达成合作伙伴关系,共发布超过90款搭载DuerOS的硬件产品,这个数量还在不断扩大。

不仅是百度的DuerOS,其他语音平台也在争夺与大厂商深度合作的机会。

“起初是科大讯飞的生态很强,但百度的DuerOS在最近这一年在厂商增长上非常快。“一位Iot(物联网)开发者告诉36氪。

从股价上看,相比陆奇2017年1月入职之时,如今百度的股价已经上涨了近6成。这主要源于百度在信息流广告收入上的增长,另一方面,也得益于腾讯这样的老对手在AI上并无特别作为,百度“决战AI”策略给市场带来的信心。

但在业务上,百度此时分外需要在AI领域取得可见的胜利。考虑到自动驾驶可能在5年内都很难大规模商业化,百度在智能生活AI业务上的就更需要快速见效了。

信心这个东西看似虚无缥缈,但又在各种细节上影响着一家公司。一名百度资深人士对36氪说,这些年,自己发现在百度招人越来越难,面试到的人水平是不断下降的。

在百度最近对业务的优先级排序中,老业务,包括PC搜索、百度网盘、和百度地图,都没有新增预算。因此,最近向海龙主导的百度大搜正出现离职潮的趋势,新近离职的有百度贴吧事业部总经理胡玥、百度搜索广告高级总监鲁鹏俊、百度地图事业部总经理李东旻。

在老业务大将纷纷离职的情况下,在信息流广告虽然收入上涨,但百度在信息流流量上依然不敌今日头条的情况下,百度分外需要把关于AI的战略,从口号变成能落实在具体业绩上的信心。

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